[lit-ideas] Thereabouts

  • From: profdritchie@xxxxxxxxx
  • To: lit-ideas@xxxxxxxxxxxxx
  • Date: Sun, 29 Dec 2019 12:52:48 -0800

In Mexico I noted two turns of phrase.  You probably know "caballero" for 
somewhere between "kind sir" and "chum."  I find it charming.  "Normalmente," I 
learned means, "The world is composed of systems that demand respect, one of 
which is currently weighing you in the scales of justice and avocados and so 
on.  Guess what; it's your lucky day... But you owe me."  Example, "Normalmente 
we wouldn't give you a refund for a defective product like this.  After all, 
you bought it!  But today..."

It has been a while since I've heard anyone lecture on the benefits of travel.  
The subject has become a little like cod liver oil; we have a memory of people 
explaining that it is good for you, but we forget why.  I was telling one 
daughter that when jet travel first became a possibility we would have family 
outings to Gatwick to go see people actually do it.  There were viewing areas, 
like you might find at the zoo.  And now the zoo metaphor is no longer apt.  
Show me a zoo where the animals wait in a check in line for an hour and then 
another hour standing in zones one to five.

A friend was recently stranded at an airport for-- actually I've erased the 
memory of how many hours, so horrible did it sound, and no doubt she has too-- 
while suffering intestinal issues.  The account she wrote made me think of cod 
liver oil on the hour every hour until you confess your counter revolutionary 

But travel does reveal history, sometimes in surprising ways.  For example, I 
was ignorant until I visited Tule--which is famous for having a big, old tree 
in a landscape nearly devoid of trees--that Jesus' birth was attended by 
chickens the size of cows.  Walking by the " mescal gin palace" we came to a 
nativity scene in the main square.  The usual suspects had been rounded up-- 
wise men, asses, bovines of two kinds, Mary, Joseph, Jesus in a manger.  But 
there were also chickens bigger than the bovines and the humans.  Which is a 
piece of theological and historical evidence that I expect to discuss with our 
trio later today, after I've done my penance for blasphemy in LAX.  My belief 
is that anyone who was woken at two a.m. by his brain and told to draft a 
letter to Trevor Noah, and who now finds himself having to listen to some 
lady's video conversation, "How are you..you look a little fatter"; "No mom 
I..." while still hours away from reunion with chickens, dog, cats... that 
person I believe is entitled to a little blasphemy.  Others may differ.

The program for the final day of our vacation was: more ruins, textiles, big 
tree with nativity scene and chickens.  The ruins were uncrowded, which was a 
great improvement on all earlier ruinous experiences.  This lot featured a 
Masada-like retreat with a stone bath and one of the world's best ablutionary 
views.  You wouldn't want to wash the grandkids there though...bit of a drop 
when they run to avoid the shampoo.  Lunch was pretty wonderful.  Even more 
wonderful was our food arriving just as a bus group walked in.  The 
restaurant was large enough to accommodate them, but I wouldn't have enjoyed 
the wait; the fire had only three pots on it.  Three kinds of mole, one of 
them supposedly pre-Hispanic.  

"Mole sauce," is tautological is what I learned.

Just when I was beginning to wonder why, in the complete absence of sheep in 
the landscape, and year-round temps in the eighties, the area was known for 
wool products, we called into one of the many weaving houses and were given a 
very interesting demonstration of how dyes are made.  I had a cochineal 
beetle squashed on my palm.  Purple.  Add bicarbonate of soda.  Red.  Lime 
juice.  A different purple.  The carding of wool, spinning and work on a loom 
I'd seen before.  Next came, "and what would you like to buy?" which was 
always going to be awkward because I've owned a Mexican rug and so warned all 
that these items don't lie flat.  E. settled on a stylish poncho-like top.  
"You made it?"  "Oh yes." I whispered that I thought it unlikely that the 
variety of weaves and colors and kinds of wool all came from one workshop.

There are times when you don't want to be right.  E. bought the garment and 
in the next town, saw exactly the same thing hanging from wire on a market 
stall.  The good news is they were asking three times what she paid. 

At dinner someone who likes to play experimental jazz sax opened up in the 
stairwell beside our table... which was also beside the kitchen.  Yes, we had 
no pull. Some people say that the bagpipes remind them of cats being 
strangled.  Here you could pick out exactly which cat was being attacked and 
almost imagine the torture technique.  No wonder groovy people nod when such 
noises are made.  Absolutely insider information.  

J. took  a different flight, necessitating an early journey to the regional 
airport, where there is a barrier and a police person who asks you if you're 
here for a flight.  Had I been more awake at five of the a.m. and with more 
than two words of Spanish I suppose I could have acted astonished and said, 
"No actually, we were hoping this was another bar."  Why don't they ask 
something useful like, " Are you a terrorist?"  Makes as much sense as the 
guy dumping the vacuum-wrapped dried ham I declared at U. S. Customs, in an 
effort to protect  America.

Only a few hours before we get on the next plane.

David Ritchie,
Los Angeles

Other related posts: