[opendtv] Commentary: Net Neutrality Repeal Wouldn't Change Much | Fortune

  • From: Craig Birkmaier <brewmastercraig@xxxxxxxxxx>
  • To: OpenDTV Mail List <opendtv@xxxxxxxxxxxxx>
  • Date: Thu, 14 Dec 2017 07:37:32 -0500


Commentary: 7 Surprising Things About the End of Net Neutrality
On Thursday, the U.S. Federal Communications Commission (FCC) will almost 
certainly repeal the American net neutrality rules that went into effect in 

Net neutrality is somewhat of a misnomer—a better descriptor is “content 
agnostic.” What net neutrality implies is that Internet Service Providers 
(ISPs) in the U.S.—cable companies and telcos like Comcast (cmcsa, -2.30%) and 
Verizon (vz, -0.51%)—must treat all content equally, regardless of what it is 
or who owns it. For example, AT&T (t, -0.18%) is not currently allowed to 
provide its subscribers faster access to DirecTV, which it owns, and slower 
access to Netflix (nflx, +1.11%), which it does not own. The end of net 
neutrality would, in theory, allow ISPs to charge more/less for, or slow 
down/speed up, different types of content.

Removing net neutrality has generated a huge amount of media coverage in the 
U.S., mostly casting the debate in terms of an epic story of victims and 

The victims are American consumers and businesses. As certain content is priced 
out of reach, the story goes, the Internet will become less rich, small 
enterprises will suffer, public schools and universities will see their 
Internet connections slow to a crawl, the best minds will leave the country in 
frustration, and everyone will pay more for Spotify and Netflix.

The villains are the ISPs, long reviled for high prices, poor service, and 
aggressive retention tactics. The ISPs lobbied the government hard for this 
change, and stand to benefit the most at the expense of long-suffering 
subscribers. Networking and infrastructure companies are also likely to gain, 
as the rule change will require upgrades to networking hardware and software.

This is a gripping narrative, but how much of it is actually true? Will the end 
of net neutrality really make a big difference to the average Internet user? We 
think not.

First, it is worth pointing out that net neutrality rules are quite new—the law 
was only enacted in mid-2015—although the concept has been around since the 
1990s. Prior to 2015, there was no net neutrality and, well, the Internet 
worked just fine for most people. Occasionally, an ISP was caught slowing down 
(throttling) certain sites, but public pressure or legal action tended to keep 
the ISP honest. There is little reason to believe that a future with no net 
neutrality regulation will be very different from the past.

Second, the issue with net neutrality is multi-speed Internet service, not web 
censorship. An ISP might be frustrated that Netflix consumes 35% of its 
bandwidth at peak hours, but it cannot legally block it, with or without net 
neutrality. Even with no net neutrality, the most that an ISP could do would be 
to slow down access to Netflix, and charge people for higher speeds. In 
reality, this is not likely to happen—the public backlash would be too severe. 
More likely, the ISPs would discriminate by offering their own preferred 
content faster and cheaper. Ironically, this is already happening under net 
neutrality regulation: AT&T, for example, offers DirecTV access as a “zero 
rating” product, i.e. it does not count toward data caps.

Third, the end of net neutrality rules will lead to a closer link between cost 
and consumption. While net neutrality may be conceptually appealing, it is not 
equitable. Is it fair that a few super-users are allowed to clog up networks by 
downloading movies, playing data-hungry online games, and not paying more for 
it? Why shouldn’t ISPs be allowed to price data according to volume, type, or 

Fourth, ISPs could use any extra revenue generated from high-bandwidth users to 
subsidize the cost to regular users or improve network infrastructure. If they 
start to charge more for content, then there will be a lot of pressure from 
subscribers and regulators to improve service levels in return.

Fifth, the practical difference for most subscribers will be minimal. Most ISPs 
already charge higher prices for higher speeds, or bundle less attractive 
services (like TV channels you never watch) with more attractive ones (faster 
Internet access). The only difference without net neutrality would be that slow 
speeds could affect some sites more than other sites.

Sixth, net neutrality, however intuitively appealing, is a form of government 
control. History has taught us that government control and intervention often 
inhibits progress and innovation. If ISPs are less regulated, one might imagine 
companies springing up that would provide better, faster, and cheaper service, 
thus promoting innovation.

Finally, ISPs are unlikely to make any quick moves to change the status quo. 
Legal challenges to the removal of net neutrality are likely, mid-term 
elections are coming in 2018, and public opinion of ISPs is already low. Most 
large ISPs have also pledged not to make any dramatic moves in the event that 
net neutrality is repealed.

Net neutrality is an attractive concept, and its removal might instinctively 
rub you the wrong way, but that doesn’t mean it should be kept in its current 
form. Reed Hastings, CEO of Netflix, has stated that net neutrality is “not our 
primary battle at this point.” If he is not worried, why should the rest of us 

Michael Wade is director of the Global Center for Digital Business 
Transformation at IMD. Heidi Gautschi is a research associate at Global Center 
for Digital Business Transformation at IMD.

Other related posts:

  • » [opendtv] Commentary: Net Neutrality Repeal Wouldn't Change Much | Fortune - Craig Birkmaier