[lit-ideas] How To Tame A Grice And Build A Grice

  • From: "Luigi Speranza" <dmarc-noreply@xxxxxxxxxxxxx> (Redacted sender "jlsperanza" for DMARC)
  • To: lit-ideas@xxxxxxxxxxxxx
  • Date: Wed, 10 May 2017 16:56:13 -0400

How to tame a grice and build a grice.

There was a review in today’s NYT of “How to tame a fox (and build a dog)”, by 
L. Dugatkin.

It may relate to our recent exchange with L. Helm. So I will provide some 
excerpts with running commentary. The reviewer notes:

“This essay sets out to answer a simple-seeming question:

i.                 What makes a dog a dog?”

For Grice this is analytic. Or is it? What is the conceptual analysis of ‘dog’? 
The reviewer goes on:

“Put another way, how did an animal that started out as a bloodthirsty predator 
become one that now wants nothing more than a nice belly rub and the chance to 
gaze adoringly at a member of another species?”  

The reviewer goes on:

“Dmitri Belyaev decides to address this puzzle by taking the unheard-of tack of 
replicating the domestication process in real time. He took silver foxes, 
widely bred in vast farms for their luxurious pelts, and made them into 
friendly house pets.”

“It was a deceptively simple process.” 

“Take the puppies from only the friendliest foxes, breed them and repeat.”

“The experiment is still ongoing, with 56 generations of foxes bred to date — a 
far cry from the snarling creatures that used to snap at the hands of their 
caretakers when the research began. The new foxes run toward people, jump on 
the bed and nuzzle one another as well as their human caretakers. Such a 
behavioral transformation was to some degree expected, since they were bred 
from the tamest members of their groups.”

“Perhaps more intriguing, they also look more doglike,”

There is for Grice an implicature here. His example:

ii.                This pillar box seems red to me.  (The implicature is that 
it isn’t).

“with floppy ears, wagging tails and piebald fur.” 
“The work uses modern genomics to understand the genetics behind the foxes’ 
changes in personality and appearance. The results are not nearly as widely 
known among scientists, not to mention the public, as they deserve to be.”

“The essay, however, is not only about dogs, or foxes. is an exploration of how 
genes, evolution and then environment shape behaviour, and in a way that puts 
paid simplistic arguments about nature versus nurture. It may serve — 
particularly now — as a parable of the lessons that can emerge from unfettered 
science, if we have the courage to let it unfold.”

Which brings us back to grices.

Accounts from the early 19th century suggest the grice was an aggressive animal 
with small tusks, an arched back, and a coat of stiff dark bristles over a 
fleece of wool. Highland examples were described as "a small, thin-formed 
animal, with bristles standing up from nose to tail...". Like other livestock 
in these areas, the grice was small and hardy, able to survive the harsh 
environmental conditions. Highland grice foraged for berries on moorland.

Most Shetland crofts would have at least one grice kept on grazing lands, but 
they would often roam across adjacent farmland, rooting up crops and 
occasionally killing and eating newborn lambs. According to geologist Samuel 
Hibbert, who wrote an account of the islands in 1822, although the grice was 
"small and scrawny", its meat made "excellent hams" when cured. Islanders also 
made footballs from the grice's bladders, and even windowpanes from their 
intestines, by stretching the membrane over a wooden frame until it was 
sufficiently thin to allow light to pass through. The animal's bristles were 
used as thread for sewing leather and for making ropes. However, useful as the 
animals no doubt were, neighbours were constantly grumbling about the behaviour 
of their neighbour's grice, and the courts were empowered to confiscate 
particularly troublesome pigs, and to impose "hefty fines" on their owners.

In the nineteenth century, landowners discouraged the keeping of these swine 
(one agricultural writer commented "it is voracious in the extreme, and 
excessively difficult to confine in pasture or to fatten: it is also 
destructive and mischievous, and therefore ought gradually to be extirpated"). 
This, combined with the increasing import of other breeds from the Scottish 
mainland, resulted in a dwindling grice population, and by the 1930s the breed 
was extinct. The legacy of grice remains, however. The wild bulb squill is 
known locally as "grice's onions" because it was a favourite food of the swine.

In 2006 curators at the Shetland Museum and Archives commissioned a taxidermist 
to re-create a grice from the stuffed body of an immature wild boar. As no one 
alive had seen a grice, the accuracy of the model relied on descriptions in 
"published sources ... investigated artefact and archaeological findings".The 
model grice went on public display in spring 2007.



For the Grice Club.

Other related posts: