[lit-ideas] Barks and behavior

  • From: "Lawrence Helm" <lawrencehelm@xxxxxxxxxxxxxx>
  • To: <lit-ideas@xxxxxxxxxxxxx>
  • Date: Sun, 14 May 2017 12:03:02 -0700

Ha!  That can’t be because I have doggy doors such that they can go into the 
backyard whenever they like.  It is true however that on some occasions they 
like me to go with them – especially Jessica because she wasn’t house broken 
until she was in season.  Since Ben through agreement with his breeder is 
un-neutered, I bought a half dozen diapers for Jessica.  At first she wet into 
the diaper, but whenever I became suspicious that she had to go, I would close 
off the doggy door which restricted Ben to the house, remove Jessica’s diaper 
and take her into the backyard, praising her as she relieved herself on the 
grass.  Then I would put a clean diaper on her before letting her back into the 
house.  By the time her heat was over she was conditioned to this routine.  She 
was perfectly willing for me to continue putting a diaper on her before going 
into the backyard, but when I discontinued the practice she didn’t object.  
Now, she will go into the backyard on her own, but she prefers that I go with 


Also, first thing in the morning and last thing at night all the dogs prefer 
that I accompany them into the back yard, but only Jessica will wait as long as 
it takes.


I have unorthodox views on how to relate to my dogs.  I let they do whatever 
they like as long as they aren’t in danger of hurting themselves or tearing up 
something in the house.  Thus when we go to the river I have only a few things 
I care about.  I don’t like them to be out of sight for too long and have 
taught them to reappear whenever call, for example, “Ben!  I don’t see you.”


Another “command” occurs whenever there is a fork in a trail.  If someone has 
chosen a direction I don’t wish to take, I say, “we’re going this way,” and 
point in the direction I intend to take.


And then there is the cactus command for the young or unfamiliar.  “Ah!  Don’t 
touch.”  This didn’t work very well Ben or Jessica.  Ben encounter some cactus 
plants when he was new to the river and some distance from  me.  I only 
discovered the encounters when I was inspecting him at home.  It took two or 
three encounters before he avoided the plants.  In Jessica’s case I called out  
“Ah!  Don’t touch,” and she pulled back from the plant but then decided to make 
up her own mind and touched her nose on one of the cactus spines.  I gave the 
command again.  Again she touched her nose on a spine, but then we went on.  At 
home I inspected her and saw no evidence that a spine had penetrated her nose.






From: lit-ideas-bounce@xxxxxxxxxxxxx [mailto:lit-ideas-bounce@xxxxxxxxxxxxx] On ;
Behalf Of Donal McEvoy (Redacted sender "donalmcevoyuk" for DMARC)
Sent: Sunday, May 14, 2017 8:14 AM
To: lit-ideas@xxxxxxxxxxxxx
Subject: [lit-ideas] Re: The Grice's Implicature


I’ve also noticed that for the most part my dogs don’t respond to other dogs 
barking in the neighborhood, but on occasion a dog will bark and to me it 
sounds just like other barks but to them it is alarming and they mill about 
growling, and Jessica will get up on a chair in my study and stare out the 
window in the direction of the bark.  However when I take them downstairs and 
let them out into the back yard they seem to behave just like any other time I 
let them out back.  Still, I have had the suspicion that there is some sort of 
alarm in the neighborhood dog’s bark that is understood by my dogs. >

The neighborhood's dog is barking "Are you stuck inside? Mill about growling 
and I bet he'll let you out in the back yard."




From: Lawrence Helm <lawrencehelm@xxxxxxxxxxxxxx>
To: lit-ideas@xxxxxxxxxxxxx 
Sent: Sunday, 14 May 2017, 6:20
Subject: [lit-ideas] Re: The Grice's Implicature


Interesting stuff indeed.  I had not heard of Slobodchikoff before but found 
some videos that expand on what you quote.  While I have not precisely studied 
my dogs I do try to be observant.  One of my dogs, the Schnoodle Duffy, will 
hear or see something downstairs while watching out the window facing the 
street.  If he keeps on barking I’ve discovered that if I go downstairs and 
look out the window in the direction that he was barking, he not only quits 
barking but seems pleased that I have responded to his warning – even though I 
don’t see anything out front.  I have guessed that it is important to him that 
I take his warnings seriously.  


On occasion, Duffy will be barking at something out front and Jessica (my Irish 
Terrier) will run to me and then run part way down the hall and then run back 
to me clearly wanting me to go downstairs and check out what Duffy is barking 
at.  I will go down stairs and look out front and that makes them all happy.  I 
say “all” because Ben, my Rhodesian Ridgeback is just as concerned about what 
Duffy is barking about as Duffy and Jessica, but he doesn’t bark while he is in 
the house; which is good because he has a very loud booming bark.


I’ve also noticed that for the most part my dogs don’t respond to other dogs 
barking in the neighborhood, but on occasion a dog will bark and to me it 
sounds just like other barks but to them it is alarming and they mill about 
growling, and Jessica will get up on a chair in my study and stare out the 
window in the direction of the bark.  However when I take them downstairs and 
let them out into the back yard they seem to behave just like any other time I 
let them out back.  Still, I have had the suspicion that there is some sort of 
alarm in the neighborhood dog’s bark that is understood by my dogs.  




From: lit-ideas-bounce@xxxxxxxxxxxxx [mailto:lit-ideas-bounce@xxxxxxxxxxxxx] On ;
Behalf Of Redacted sender "jlsperanza" for DMARC
Sent: Saturday, May 13, 2017 4:40 PM
To: lit-ideas@xxxxxxxxxxxxx
Subject: [lit-ideas] The Grice's Implicature


A grice is a type of Scottish pig -- but can it implicate? 

There is an interesting essay in today's NYT, on whether prairie dogs can talk. 
This should interest McEvoy and Helm -- and Grice and Schopenhauer -- I love to 
drop names.

The essay focuses on prairie dogs, but there are references to squirrels (if 
not Grice's squarrels) and parots (if not Grice's pirots -- [Grice's 'pirot' is 
a combo of Carnap's example of nonsense noun and John Locke's reference to 
Prince Maurice's parrot in "Essay concerning humane [sic] understanding]."

The NYT essay can even be read as Wittgensteinian -- recall his adage about the 

I will select below a few passages for analysis.

Can prairie dogs talk, then? H. P. Grice once wondered, "Can monkeys talk?" 
(vide his Lecture III, "Logic and Conversation", Harvard). 
A biologist from Arizona (Schiffer's country), of all places, believes that 
their sounds should be considered "language" – and that someday we’ll 
understand what they have to say. 
Con  Slobodchikoff, H. P. Grice and I approached the mountain meadow slowly, 
obliquely, softening our footfalls and conversing in whispers. 
It didn’t make much difference. 
Once we were within 50 feet of the clearing’s edge, the alarm sounded: short, 
shrill notes in rapid sequence, like rounds of sonic bullets.
We had just trespassed on a prairie-dog colony. 
The American analogue to Africa’s meerkat, a prairie dog is trepidation 
The prairie dog lives in subterranean societies of neighbouring burrows, 
surfacing to forage during the day and rarely venturing more than a few hundred 
feet from the center of town. 
The moment it detects a hawk, coyote, human or any other threat, it cries out 
to alert the cohort and takes appropriate evasive action. 
A prairie dog’s voice has about as much acoustic appeal as a chew toy. 
French explorers called the rodents petits chiens because they thought they 
sounded like incessantly yippy versions of their pets back home.
On this summer morning, Slobodchikoff had taken us to a tract of well-trodden 
wilderness on the grounds of the Museum of Northern Arizona in Flagstaff. 
Distressed squeaks flew from the grass, but the vegetation itself remained 
still; most of the prairie dogs had retreated underground. 
We continued along a dirt path bisecting the meadow, startling a prairie dog 
that was peering out of a burrow to our immediate right. 
It chirped at us a few times, then stared silently.
“Hello,” Slobodchikoff said, stooping a bit. 
A stout man with a beard and wine-dark lips, Slobodchikoff speaks with a 
gentler and more lilting voice than you might expect. 
"Hi, guy."
"What do you think?"
"Are we worth calling about?"
Grice, a professor of philosophy at Oxford, and Slobodchikoff, a professor of 
biology at Northern Arizona University, has been analyzing the sounds of 
prairie dogs ("and other critters") for years. 
Not long after he started, he learned that prairie dogs had distinct alarm 
calls for different predators. 
Around the same time, separate researchers found that a few other species had 
similar vocabularies of danger. 
What Slobodchikoff claims to discover is extraordinary and Griceian. 
Beyond identifying the type of predator, prairie-dog calls also specified its 
size, shape, colour and speed.
The animals could even combine the structural elements of their calls in novel 
ways to describe something they had never seen before. 
No scientist had ever put forward such a thorough guide to the native tongue of 
a wild species or discovered one so intricate. 
Prairie-dog communication is so complex, Slobodchikoff says — so expressive and 
rich in information — that it constitutes nothing less than language -- if we 
go by Grice's definition of 'language' in "Meaning Revisited" (originally 
delivered at Brighton, now repr. in "Way of Words" -- Grice relies on 
Davidson's definition of 'lingo' -- as recursive, open-ended, etc.). 
That would be an audacious claim to make about even the most overtly 
intelligent species — say, a chimpanzee or a dolphin — let alone some kind of 
dirt hamster with a brain that barely weighs more than a grape. 
The majority of animal-communication experts maintain that language is 
restricted to a single species: ourselves. 
Grice would but the grice wouldn't -- and Moore is a griceian. 
Perhaps because it is so ostensibly entwined with thought, with consciousness 
and our sense of self, language is the last bastion encircling human 
To concede that we share language with other species is to finally and fully 
admit that we are different from other animals only in degrees not in kind. 
In many people’s minds, language is the “cardinal distinction between man and 
animal, a sheerly dividing line as abrupt and immovable as a cliff,” as Tom 
Wolfe argues in his essay “The Kingdom of Speech."
Slobodchikoff thinks that dividing line is an illusion.
To him, the idea that a human might have a two-way conversation with another 
species, even a prairie dog, or a grice -- a type of Scottish pig -- is not a 
pretense; it’s an inevitability. 
And the notion that animals of all kinds routinely engage in sophisticated 
'conversation' with one another — that the world’s ecosystems reverberate with 
elaborate animal idioms just waiting to be translated — is not Doctor 
Dolittle-inspired nonsense; it is fact.
Like “life” and “consciousness,” “language” is one of those words whose 
frequent and casual use papers over an epistemological chasm.
No one really knows ("except perhaps I," Grice says) what language is or how it 
At the center of this conundrum is a much-pondered question about the 
relationship between language and cognition more generally. 
Namely, did the mind create language or did language create the mind? 
Throughout history, philosophers like Grice -- but mainly Grice -- have argued 
eloquently for each possibility. 
Some philosophers have contended that thought and conscious experience 
necessarily predate language and that language evolved later, as a way to share 
Others have declared that language is the very marrow of consciousness, that 
the latter requires the former as a foundation.
In lieu of a precise definition for "language," (if we do not count Grice's 
brilliant attempt in "Meaning Revisited"), many experts and textbooks fall back 
on the work of Charles Hockett, who proposed a set of more than a dozen “design 
features” that characterize language, like semanticity — distinct sounds and 
symbols with specific meanings — and displacement, the ability to speak of 
things outside your immediate environment. 
Hockett acknowledges that numerous animal-communication systems had at least 
some of these features but maintained that only the "language" of Homo sapiens 
boasted them all.
For those who think that language is a prerequisite for consciousness, the 
unavoidable conclusion is that animals possess neither.
To many biologists and neuroscientists, however, this notion smacks of 
anthropocentrism -- if not griceianism. 
There is now a consensus that numerous species, including birds and mammals, as 
well as octopuses and honeybees, have some degree of consciousness, that is, a 
subjective experience of the world — they feel, think, remember, plan and in 
some cases possess a sense of self. 
(Vide Grice, "Method in philosophical psychology," relying on Aristotle on the 
'gradual' concept of 'soul' in Aristotle -- keyword: pirotology).
In parallel, although few scientists are as ready as Slobodchikoff to proclaim 
the existence of nonhuman language, the idea that many species have 
language-like abilities, that animal communication is vastly more sophisticated 
than Hockett and his peers realized, is gaining credence. 
"It’s increasingly obvious just how much information is encoded in animal 
calls,” says Holly Root-Gutteridge, a bioacoustician at the University of 
Sussex, where Grice delivered his "Meaning Revisited".
“There’s now a preponderance of evidence.”




Other related posts:

  • » [lit-ideas] Barks and behavior - Lawrence Helm