[pure_bullshit] Thorium — a silvery, radioactive metal named after the Norse god of thunder

  • From: "Domingo Pichardo" <dmarc-noreply@xxxxxxxxxxxxx> ("dpichardo3")
  • Date: Tue, 24 Aug 2021 02:29:32 +0000 (UTC)


China is gearing up to activate the world's first 'clean' commercial nuclear 

By Ben Turner July 23, 2021

Plans include building up to 30 reactors in partnered nations.
A top down view of the Oak Ridge National Laboratory's 1960s molten salt 
reactor experiment, an early precursor to the Chinese reactor. (Image credit: 
Oak Ridge National Laboratory/US Department of Energy)
Chinese government scientists have unveiled plans for a first-of-its-kind, 
experimental nuclear reactor that does not need water for cooling.

The molten-salt nuclear reactor, which runs on liquid thorium rather than 
uranium, is expected to be safer than traditional reactors because the molten 
salt cools and solidifies quickly when exposed to the air, insulating the 
thorium, so that any potential leak would spill much less radiation into the 
surrounding environment compared with leaks from traditional reactors. 

The prototype reactor is expected to be completed next month, with the first 
tests beginning as early as September. This will pave the way for the building 
of the first commercial reactor, slated for construction by 2030.

As this type of reactor doesn't require water, it will be able to operate in 
desert regions. The location of the first commercial reactor will be in the 
desert city of Wuwei, and the Chinese government has plans to build more across 
the sparsely populated deserts and plains of western China, as well as up to 30 
in countries involved in China's "Belt and Road" initiative — a global 
investment program that will see China invest in the infrastructure of 70 

Related: Science fact or fiction? The plausibility of 10 sci-fi concepts

Chinese government officials view nuclear energy exports to be a key part of 
the Belt and Road program.

"'Going out' with nuclear power has already become a state strategy, and 
nuclear exports will help optimize our export trade and free up domestic 
high-end manufacturing capacity," Wang Shoujun, a standing committee member of 
the China People's Political Consultative Conference (CPPCC) — a political 
advisory body which acts as a link between the Chinese government and business 
interests, said in a report on the CPPCC's website.

Thorium — a silvery, radioactive metal named after the Norse god of thunder — 
is much cheaper and more abundant than uranium, and cannot easily be used to 
create nuclear weapons. The new reactor is a part of Chinese President Xi 
Jinping's drive to make China carbon-neutral by 2060, according to the team at 
the Shanghai Institute of Applied Physics that developed the prototype. China 
currently contributes 27% towards total global carbon emissions, the largest 
amount from any individual country and more than the entire developed world 
combined, according to a 2019 report by the US-based Rhodium Group. 
"Small-scale reactors have significant advantages in terms of efficiency, 
flexibility and economy," Yan Rui, a physics professor at the Shanghai 
Institute of Applied Physics, and colleagues wrote in a paper about the project 
published July 15 in the journal Nuclear Techniques. "They can play a key role 
in the future transition to clean energy. It is expected that small-scale 
reactors will be widely deployed in the next few years." 
Taklamakan desert, nicknamed the "The Sea of Death", is the second largest 
shifting sand desert in the world, and a potential site for the waterless 
reactors.  (Image credit: Que Hure/VCG via Getty Images)
Instead of using fuel rods, molten-salt reactors work by dissolving thorium 
into liquid fluoride salt before sending it into the reactor chamber at 
temperatures above 1,112 Fahrenheit (600 degrees Celsius). When bombarded with 
high energy neutrons, thorium atoms transform into uranium-233, an isotope of 
uranium which can then split, releasing energy and even more neutrons through a 
process called nuclear fission. This starts a chain reaction, releasing heat 
into the thorium-salt mixture, which is then sent through a second chamber 
where the excess energy is extracted and transformed into electricity. 

Thorium reactors have long held an elusive appeal for nuclear scientists. 
Sitting just two positions to the left of uranium on the periodic table of 
chemical elements, nearly all mined thorium is thorium-232, the isotope used in 
nuclear reactions. In contrast, only 0.72% of total mined uranium is the 
fissile uranium-235 used in traditional nuclear reactors. This makes thorium a 
much more abundant source of energy. 

Thorium’s advantages don’t stop there. The waste products of uranium-235 
nuclear reactions remain highly radioactive for up to 10,000 years and include 
plutonium-239, the key ingredient in nuclear weapons. Traditional nuclear waste 
has to be housed in lead containers, isolated in secure facilities, and subject 
to rigorous checks to ensure that it doesn’t fall into the wrong hands. In 
contrast, the main byproducts of a thorium nuclear reaction are uranium-233, 
which can be recycled in other reactions, and a number of other byproducts with 
an average “half-life” (the time it takes for half of a substance’s radioactive 
atoms to decay to a non-radioactive state) of just 500 years. 

After the 2 megawatt prototype has undergone tests in September, China plans to 
build its first commercial thorium reactor. Measuring only 10 feet (3 meters) 
tall and 8 feet (2.5 m) wide, the researchers claim it will be capable of 
generating 100 megawatts of electricity, enough to provide power for 100,000 
people. Still, it must be paired with other equipment, like steam turbines, to 
make usable electricity. 

The molten-salt reactor concept was first devised back in 1946 as part of a 
plan by the predecessor to the U.S. Air Force to create a nuclear-powered 
supersonic jet. 
—The biggest unsolved mysteries in physics

—What's that? Your physics questions answered

—Photos: Inside the world's top physics labs

However, the experiment and the many others which followed — including an 
experimental reactor at Oak Ridge National Laboratory in Tennessee which 
operated for many years — ran into problems. Corrosion caused by the hot salt 
cracked pipes and the weak radioactivity of thorium makes it very difficult for 
fission reactions to build up to sustainable levels without adding uranium. The 
investigations into thorium stopped.

It is not yet clear how, sixty years later, Chinese researchers have solved 
these technical problems.

China's effort is the furthest developed of many other fresh attempts to create 
thorium reactors, including one called Natrium, which plans to build a pilot 
plant in Wyoming and enjoys the financial backing of Bill Gates and Warren 

Nuclear reactors aren't the only technology China is investing in as a part of 
its effort to become carbon-neutral. The Baihetan Dam, the second-largest 
hydroelectric facility in the world after China's Three Gorges Dam, went online 
in June and has an energy-generating capacity of 16 gigawatts. The U.K.-based 
energy consultancy Wood Mackenzie estimates that China will add 430 gigawatts 
of new solar and wind power capacity in the next five years.

Even as China positions itself as a global leader in the fight against climate 
change, the country is already under acute strain from extreme weather events. 
Severe flooding in the province of Henan this week displaced around 100,000 
people and killed at least 33, CNN reported. The weather bureau in Zhengzhou, 
the capital of the region, said the three days of rain matched levels seen only 
"once in 1,000 years."

Originally published on Live Science.

 A true lover of wisdom has hands too busy to hold on to anything! He learns by 
doing and every pebble in the path becomes her teacher!  Oink

PNG image

Other related posts:

  • » [pure_bullshit] Thorium — a silvery, radioactive metal named after the Norse god of thunder - Domingo Pichardo