[opendtv] Say good-bye to net neutrality | InfoWorld

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  • Date: Fri, 18 Nov 2016 09:56:23 -0500

A very one sided analysis, but it does a decent job examining the impact of the 
Trum administration on "Net Neutrality."



Say good-bye to net neutrality
The Open Internet now rests in the hands of a GOP that has been openly hostile 
to net neutrality rules

InfoWorld • Nov 18, 2016                                                        
Informed news analysis every weekday

In the wake of a Donald Trump’s upset victory, telecom industry players are 
rubbing their hands in glee at the prospect of eviscerating Barack Obama’s 
fledgling net neutrality rules.

It was one of the crowning achievements of Obama’s administration when the FCC 
passed rules that barred broadband providers from selectively blocking or 
slowing web traffic, or providing paid “fast lanes” for select content. The 
rules enshrined the principal that all data traveling through ISPs’ pipes had 
to be treated equally.

To give the rules a solid legal foundation, the agency also voted to reclassify 
broadband as a utility under Title II of the Telecommunications Act.

Net neutrality enjoyed huge bipartisan support among consumers. But Republican 
lawmakers, who for the most part strongly opposed the rules, proceeded to put 
forward more than a dozen bills or amendments to weaken or kill the FCC’s new 
regulations. None succeeded. Then 11/9 happened.

Net neutrality, we hardly knew ye

Technology writer Larry Downes believes—to paraphrase Mark Twain—that reports 
of net neutrality’s impending death are greatly exaggerated, and “the core 
principles of enforceable net neutrality are in relatively little danger.”

He’s awfully lonesome in that rosy opinion.

Senator Ted Cruz labeled net neutrality “Obamacare for the internet.” And as 
with the president’s signature health care law, most industry observers expect 
net neutrality to be on the new administration’s chopping block.

“Net neutrality has a big target on its back,” Robert Kaminski, a telecom 
analyst at Capital Alpha Partners, told The Washington Post.

Reading the (bitter) tea leaves

Donald Trump has said little (that makes sense) on the matter. When net 
neutrality rules were proposed, he thundered—in a tweet, of course—that 
“Obama’s attack on the internet is another top down power grab. Net neutrality 
is the Fairness Doctrine. Will target the conservative media.” (Fact check: The 
Fairness Doctrine—an FCC policy from the late ‘40s that said broadcasters must 
present issues in an honest, equitable, and balanced way—was eliminated in 
1987; it has nothing to do with net neutrality.)

“How keeping the internet accessible to everyone is somehow a power grab, or 
how it will somehow oppress conservatives, is beyond us,” Wonkette opined at 
the time.

An examination of the people Trump has brought aboard his transition team to 
spearhead telecom issues does nothing to calm consumers’ fears: Senator Marsha 
Blackburn is a staunch AT&T ally, and Jeffrey Eisenach has been a harsh critic 
of both net neutrality and FCC Chairman Tom Wheeler.

While VP-elect Mike Pence made a big show this week of ridding the transition 
team of lobbyists, that was a cover story for purging everyone connected to 
Governor Chris Christie. Eisenach, who has worked for years on behalf of 
Verizon, remains ensconced.

Pick your poison

The overwhelming consensus is that the Open Internet’s days are numbered. “They 
could potentially blow everything up fairly quickly,” said an FCC official, who 
spoke to The Washington Post on condition of anonymity.

The question is: Will it be dismembered or suffocated?

The FCC is directed by five commissioners appointed to five-year terms by the 
president. The agency approved the current net neutrality rules along party 
lines, with a 3-2 vote. But in 2017, President Trump will appoint two new 

A Republican-majority FCC could vote to reclassify ISPs and remove Title II 
from broadband markets entirely, cutting off net neutrality at the knees. But 
that would be a slow and onerous process. “The agency would have to go through 
another rule-making process, which would involve months or years of public 
hearings and comment periods,” Bloomberg notes. Supporters of net neutrality 
would almost certainly challenge any changes in court. And a federal court 
decision that upheld the current regulations could further complicate the 

Alternatively, Ars Technica points out, the FCC could decide to forbear from 
the parts of Title II that were used to impose net neutrality rules, without 
actually reversing broadband’s classification as a utility.

Even if the rules remain in place, it could simply decline to enforce 
them--oblivion through neglect. The FCC, which investigates on a case-by-case 
basis, last week warned AT&T that its zero-rating plan may be violating net 
neutrality rules. But under a Republican-led FCC, AT&T would have little to 
worry about: In a paper last year, Eisenach defended zero rating, writing that 
“broad-based bans or restrictions on zero-rating plans are likely to be 
counterproductive and harm consumer welfare.”

“Where we head now isn’t clear, but I think it’s fairly apparent that all of 
the griping concerning usage caps and zero rating will likely seem downright 
quaint in around three to six months,” TechDirt writes.

Bypassing the FCC altogether, the Republican-controlled Congress could pass new 
federal laws. “Bills to [roll back net neutrality] have been floated in the 
last several years but were essentially symbolic during the Obama years,” 
Bloomberg notes.

One such bill proposed last year, called the Internet Freedom Act, would have 
wiped out net neutrality rules entirely. “With the risk of a [president’s] veto 
now gone, a legislative remedy now not only looks possible, but likely,” Craig 
Moffett of MoffetNathanson Research wrote this week.

Ain’t hindsight great

Senator John Thune drafted a net neutrality bill last year that would have 
prohibited blocking, throttling, and paid prioritization, but would also have 
prevented the FCC from using Title II to regulate broadband providers. 
Democrats should have taken that deal, said Berin Szoka, president and founder 
of advocacy group TechFreedom. “That was a colossal mistake on their part,” 
Szoka told Ars Technica.

One element that could yet save net neutrality from Congressional action is 
intraparty fratricide. “You have split factions among Republicans between 
hardliners who want to eliminate all regulation or even get rid of the FCC, and 
those who are not quite as psyched about that,” Harold Feld, senior vice 
president of advocacy group Public Knowledge, told Ars Technica. “It’s easy to 
go along with [a bill] when you’re not likely to get anything through, but when 
you’re in charge … you have to make some decisions.”

There are also some that cling to hope because Trump himself is unpredictable. 
While campaigning, he promised to block the merger of AT&T and Time Warner, 
saying that big media companies already had too much power.

Senator Elizabeth Warren warned Trump in a letter this week: “During your 
campaign for President of the United States, you railed against ‘powerful 
special interests’ that have ‘rigged our political and economic system for 
their exclusive benefit.’ … Now it is time to live up to those promises.”

Another long-shot possibility: Trump will appoint a wild-card commissioner to 
the FCC. When Obama appointed Wheeler, a former cable lobbyist, it was widely 
panned as a terrible choice. Net neutrality supporters can always hope for 
another miracle conversion.

Failing all that and net neutrality rules fall, Karl Volkman, CTO of SRV 
Network, says:

Large corporations will essentially dominate the internet, which means that 
users will completely be at the whim of these companies—companies which already 
have some of the lowest customer satisfaction ratings in the country. Not only 
will these companies dominate the industry, they will also dictate what you can 
access on the web. Large businesses will be able to pay cable providers top 
dollar in return for high download speeds, while small businesses will 
essentially be edged out. It is a lose-lose situation for everyone, except of 
course, the monopolizing companies who will get to dominate every piece of the 

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Caroline Craig is East Coast site editor for InfoWorld.

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