[lit-ideas] Re: Salingeriana

  • From: "" <dmarc-noreply@xxxxxxxxxxxxx> (Redacted sender "jlsperanza" for DMARC)
  • To: lit-ideas@xxxxxxxxxxxxx
  • Date: Fri, 22 Sep 2017 19:34:23 -0400

We are referring to Salinger and what Dylan (that’s a Nobel Prize) calls, 
hyperbolically, “The Age of Masturbation,” _sic_ in capitals. McEvoy: “I know 
[Dylan is being hyperbolic], it’s his type of humour. Hyperbolic, yes. His 
"humour", yes. But he is also serious.”
This reminds me of a passage about how Griceian Salinger can be, as per the 
NYT. Let me see if I find the passage. “Salinger … perfected the great trick of 
… irony — of validating what you mean by saying less than, or even the opposite 
of, what you intend.”
This is an obituarist writing, and a Griceian one at that. Grice found irony 
difficult to deal with in terms of ‘conversational implicature,’ but not 
impossible. His one example being:
i.                     He is a fine friend.
of someone meant to be a scoundrel. He notes that a metaphorical expression, 
ii.                    You’re the cream in my coffee.
while standardly meaning ‘you’re my pride and joy,’ can “combine with irony” to 
mean, “You’re my bane.” But back to the NYT quote:
“Salinger … perfected the great trick of … irony [i.e.,] of validating what you 
mean by saying less than, or even the opposite of, what you intend.” Grice 
would stick with the _opposite_. In terms of Witters’s Tractatus: “p” and “~p”. 
Rogers Albritton, who attended the second William James lecture, held a 
conversation with him, and the result was that in his THIRD William James 
lecture, Grice came back to the topic of irony. To be ironic, it is not just 
sufficient that, by uttering x (where x means p) U is being ironic if and only 
if U means that ~p. Grice gives the example:
iii.                  Look! That car has all its windows intact!
which only HARDLY will be construed _ironically_ to mean that the car has a 
crashed window. “Irony,” Grice appeals to the etymology of this Grecian term of 
art, has to do with ‘pretense’, and an affective attitude need be involved (as 
in the “fine friend” example). So, when the obituarist writes of Salinger:
“Salinger … perfected the great trick of … irony — of validating what you mean 
by saying less than, or even the opposite of, what you intend.”
In Griceian parlance would read: Salinger was keen on irony, i.e. the uttering 
of utterances by which Salinger has his characters meaning THE OPPOSITE of what 
they _explicate_. Clumsy, eh? For saying LESS than what you mean, Grice has 
‘disimplicature’ – with ‘implicature’ being meaning MORE than what you say. All 
pretty confusing, and which reminds one of Alice’s Mad Tea Party (“Of course I 
say what I mean!” “At least I mean what I say!” “Not the same thing a bit!” 
“You might just as well say that you eat what you see is the same thing as you 
see what you eat!” “It IS the same thing with YOU!”).
Actually, I don’t think Caulfield is THAT ironic. Oscar Wilde was! (and 
coincidentally, Wilde, like Dylan, spoke of onanism: “it’s clean, practical, 
and you mean the nicest people.”). McEvoy goes on:
“[Dylan] does believe we are in a changed 'age' I think, as, for example, the 
very title (with its hyperbole and humour) "Modern Times" suggests (and as the 
contents of that great record confirm).”
Perhaps he is ironizing on Charlie Chaplin? Oddly, the NYT has Salinger being 
cuckolded by Chaplin. That was when Oona O’Neill, Salinger’s girlfriend, was 
attending all the fashionable nightclubs with her friends Carol Marcus and 
Gloria Vanderbilt and was chosen as "The Number One Debutante" of the season at 
The Stork. It is then when she decides to pursue a career in acting and, after 
small roles in two stage productions, headed for Hollywood, where she was 
introduced to Chaplin, who considered her for a film role. The film was never 
made, but O'Neill and Chaplin began a romantic relationship and married in June 
1943, a month after she had turned 18. Apparently, she cried when she read “The 
Catcher in the Rye.”
But back to Dylan. McEvoy: “[Dylan] thinks there is something profound being 
lost by the direction of most mainstream modern culture - it's all over his 
work: "I know that nobody sings the blues like Blind Willie McTell".  Dylan 
would not likely let mere flippancy go on permanent record as part of his 
interview for the _Biograph_ compilation. I agree his view [of his being The 
Age of Masturbation] is somewhat exaggerated, and would add that some of 
Dylan's views are slightly weird: the truth is mainstream culture has always 
had strong tendencies to aim for the lowest common denominator and to promote 
fashions over depth - we may recall Bach was dismissed by the subsequent 
generation as the Old Fusspot. 
Dylan knows all this and he viewed the mainstream culture of his formative 
years with the considerable suspicion (as shown by "Subterranean Homesick 
Blues") - but I think he also feels that 'cultural forces' (for want of a 
better term) are even more against creation of a genuine work of art than when 
he was young. Taking other of his remarks, Dylan sees the problem as due to, or 
reflected by, how the 'self' (in its worst sense) has become excessive focus of 
the individual's life.”
Mmmm. ‘Self’ seems to be a necessary condition for the analysis of ‘personal 
identity’. The sense may not be a ‘good’ one, but it’s the only one ‘self’ has! 
Incidentally, Salinger became a bit of an anti-self philosopher after 
“Catcher.” Some of his biographers regard this as a very serious matter, but 
his daughter says that Salinger would adopt the latest fad.
McEvoy re: Dylan: “I doubt he is alone in this. It represents an important line 
of thought, central to much ancient wisdom (where "Know thyself" always meant 
something antithetical to its modern counterpart "Focus on yourself"):- a 
variant of this view is central to the work of a former head of the American 
Psychological Association, Martin Seligman, where it reflects a quite 
mainstream and well-tested view within psychology - for example, it is used to 
begin to explain the otherwise shocking fact that, despite continued material 
improvements in the course of the twentieth century, the risk of depression 
increases markedly the later in that century an individual was born.”
Well, Salinger apparently suffered from ‘clinical depression,’ the NYT notes. I 
never understood ‘clinical’ there. It seems otiose.
McEvoy: “This ties in with the Prozac remark re: Holden Caulfield, which indeed 
shows how he may be very differently received to the decade in which "Catcher" 
was first published. But the dismissal of Holden in this unsympathetic way is 
surely a symptom of INCREASED 'self-based' culture rather than a LESS 
'self-based' one.”
I think I agree.
McEvoy: “The remark reflects a lack of empathic understanding. There is almost 
a near solipsism in terms of thinking what is fashionable or current, in 
experience or in terms of references, creates an adequate and clever platform 
for examining work from the past. That line, “Oh, we all hate Holden. We just 
want to tell him, ‘Shut up and take your Prozac.’” says so much about a kind of 
contemporary attitude. While it is intended to be somewhat caustic and funny, 
it is probably not said as self-parody or with any deliberate irony. Like Bach, 
Holden Caulfield has become another old fusspot to people who regard themselves 
as from a much cooler school.”
Agreed. Part of the charm of “Rebel in the rye,” is, as the NYT points out, 
that Strong – the director – following this hagiographic bio he was able to get 
the rights for – takes Holden as Salinger’s ‘alter ego.’ This plays well as far 
as we can trace STRONG similarities in their backgrounds --.
And so on.

Other related posts: