[lit-ideas] Re: E.M. Forster and Beethoven

  • From: "Donal McEvoy" <dmarc-noreply@xxxxxxxxxxxxx> (Redacted sender "donalmcevoyuk" for DMARC)
  • To: "lit-ideas@xxxxxxxxxxxxx" <lit-ideas@xxxxxxxxxxxxx>
  • Date: Fri, 18 Dec 2020 14:15:21 +0000 (UTC)

 This gives me the chance to wish everyone on the list best for Christmas and 
the New Year, and to link to the following version of 'The Holy Song Of 

There are other great versions but this one is (imo) very remarkable.
We have in the 'Holy Song' what might appear to some a tuneless dirge followed 
by a mediocre burst of string quartet in a conventional classical style, which 
then repeats ad nauseam. 
But to others we have a beautiful cosmic poem - beginning with almost 
underdeveloped blocks of interweaved sound, from which emerges a 
straightforward-sounding but deeply affecting melodic burst of life; these two 
strands are then interweaved and repeated, in ways that continually deepen and 
widen the meanings in the music. 
Play this while imagining snapshots of any life of a person you love, from 
birth to death, and imagine this against a backdrop of a universe of almost 
unimaginable vastness, emptiness, but also light and noble life in the darkness.

    On Thursday, 17 December 2020, 22:11:09 GMT, epostboxx@xxxxxxxx 
<epostboxx@xxxxxxxx> wrote:  
 For some time now I've had a long passage from Forster's HOWARD'S END (Chapter 
5) in my DRAFTS mailbox, meaning (it being Beethoven's 250th 'birthday' this 
year) to comment on it in light of an essay I found on the internet.

Somehow I've not got around to that commentary, but seeing that it's 
Beethoven's birthday (or, at any rate, 'christening day') today, I thought I'd 
just post the passage and a link to the essay.  Make of them what you will (but 
do celebrate the genius of Beethoven someway or other) ...


"For the Andante had begun--very beautiful, but bearing a family likeness to 
all the other beautiful Andantes that Beethoven had written, and, to Helen's 
mind, rather disconnecting the heroes and shipwrecks of the first movement from 
the heroes and goblins of the third. She heard the tune through once, and then 
her attention wandered, and she gazed at the audience, or the organ, or the 
architecture. Much did she censure the attenuated Cupids who encircle the 
ceiling of the Queen's Hall, inclining each to each with vapid gesture, and 
clad in sallow pantaloons, on which the October sunlight struck. 'How awful to 
marry a man like those Cupids!' thought Helen. Here Beethoven started 
decorating his tune, so she heard him through once more, and then she smiled at 
her Cousin Frieda. But Frieda, listening to Classical Music, could not respond. 
Herr Liesecke, too, looked as if wild horses could not make him inattentive; 
there were lines across his forehead, his lips were parted, his pince-nez at 
right angles to his nose, and he had laid a thick, white hand on either knee. 
And next to her was Aunt Juley, so British, and wanting to tap. How interesting 
that row of people was! What diverse influences had gone to the making! Here 
Beethoven, after humming and hawing with great sweetness, said 'Heigho,' and 
the Andante came to an end. Applause, and a round of 'wunderschöning' and 
pracht volleying from the German contingent. Margaret started talking to her 
new young man; Helen said to her aunt: 'Now comes the wonderful movement: first 
of all the goblins, and then a trio of elephants dancing'; and Tibby implored 
the company generally to look out for the transitional passage on the drum.

"'On the what, dear?'

"'On the drum, Aunt Juley.'

"'No; look out for the part where you think you have done with the goblins and 
they come back,' breathed Helen, as the music started with a goblin walking 
quietly over the universe, from end to end. Others followed him. They were not 
aggressive creatures; it was that that made them so terrible to Helen. They 
merely observed in passing that there was no such thing as splendour or heroism 
in the world. After the interlude of elephants dancing, they returned and made 
the observation for the second time. Helen could not contradict them, for, once 
at all events, she had felt the same, and had seen the reliable walls of youth 
collapse. Panic and emptiness! Panic and emptiness! The goblins were right. Her 
brother raised his finger; it was the transitional passage on the drum.
For, as if things were going too far, Beethoven took hold of the goblins and 
made them do what he wanted. He appeared in person. He gave them a little push, 
and they began to walk in a major key instead of in a minor, and then--he blew 
with his mouth and they were scattered! Gusts of splendour, gods and demigods 
contending with vast swords, colour and fragrance broadcast on the field of 
battle, magnificent victory, magnificent death! Oh, it all burst before the 
girl, and she even stretched out her gloved hands as if it was tangible. Any 
fate was titanic; any contest desirable; conqueror and conquered would alike be 
applauded by the angels of the utmost stars.

"And the goblins--they had not really been there at all? They were only the 
phantoms of cowardice and unbelief? One healthy human impulse would dispel 
them? Men like the Wilcoxes, or ex-President Roosevelt, would say yes. 
Beethoven knew better. The goblins really had been there. They might 
return--and they did. It was as if the splendour of life might boil over and 
waste to steam and froth. In its dissolution one heard the terrible, ominous 
note, and a goblin, with increased malignity, walked quietly over the universe 
from end to end. Panic and emptiness! Panic and emptiness! Even the flaming 
ramparts of the world might fall. Beethoven chose to make all right in the end. 
He built the ramparts up. He blew with his mouth for the second time, and again 
the goblins were scattered. He brought back the gusts of splendour, the 
heroism, the youth, the magnificence of life and of death, and, amid vast 
roarings of a superhuman joy, he led his Fifth Symphony to its conclusion. But 
the goblins were there. They could return. He had said so bravely, and that is 
why one can trust Beethoven when he says other things."

The essay upon which I meant to engage in dialogue:


Chris Bruce,
Not much in sympathy with Helen's vision of goblins, et alia,
but much in sympathy with her trust in Beethoven, in
Kiel, Germany
- -

To change your Lit-Ideas settings (subscribe/unsub, vacation on/off,
digest on/off), visit www.andreas.com/faq-lit-ideas.html  

Other related posts: