[Ilugc] Taste the Thunder

  • From: ramanraj@xxxxxxxx (ramanraj@xxxxxxxx)
  • Date: Mon Jul 19 06:45:23 2004

Talk    : Taste the THUNDER

Speaker : Mr Anand Babu <ab@xxxxxxxxxx>,
          VP CDC, USA & Member, FSF-I.

Date    : Sat Jul 17 17:00 IST 2004
Venue   : ADI-TeNeT Seminar Hall, CSD 320, ESB, IIT-Madras.

The  super-computer code  named  THUNDER was  built  was for  Lawrence
Livermore  National Labs  (http://www.llnl.gov) by  California Digital
Corporation, USA. It has 4096  Itanium2 64 bit Processors, 8TB of RAM,
Quadrics Interconnect and runs GNU/Linux. Code named "Thunder", with a
performance of  20 trillion floating  point operations per  second, it
has been ranked second in the  TOP500 list of the worlds most powerful
supercomputers    maintained   at   http://www.top500.org/list/2004/06
Anand Babu,  a  full-time  free software developer is a core developer
behind THUNDER, who ensured that all the software he wrote for Thunder
was released under GNU GPL.

At the ILUGC  Linux Install Festival 2004, celebrated  last weekend, I
proposed that we  invite Anand Babu, who happened to  be in India, and
Bharathi quickly had  a word with Raman, and it  was decided to invite
AB for a talk on THUNDER.

Bharathi then announced  about the talk on THUNDER by  AB in the ILUGC
mailing   list,  incidentally   also  asking   for  help   to  arrange
transportation, and as I had been in touch with AB for quite some time
now, over legal  issues connected with the Hymn project,  and AB and I
were anyway due to meet, I happily offered to take the role of playing

AB travelled all the way from Salem by road, along with his friend CB,
so that we  could hear his THUNDER from close quarters.   AB was at my
residence around  13:00 Hours as promised  and I was  thrilled to meet
AB, who  was full of  vim and vigour,  sporting a disarming  grin, and
within the first few moments I knew that he drew considerable strength
and power from free software  philosophy.  Many think of free software
philosophy  in   abstract  terms,   rather  than  simply   living  it.
Philosophy  is merely  an  attitude that  guides  one's behaviour  and
performance.  A  lot could  be achieved with  this clarity and  all of
AB's contributions  to projects that include working  on Thunder, Hymn
and Hurd  stand testimony to the  often requested proof  of utility of
free software philosophy.

Bharathi soon joined our discussion  and we had a lively discussion on
free software, and  the active part we could play.  On  our way to the
venue, we discussed  about taking this high technology  to everyone in
meaningful  ways.    Bharathi  gave  interesting   insights  into  the
translation work in progress under Zha Linux Project: the mouse is not
'eli' - but  'chutti'! Click is translated as  'sodukki'. Soon we were
at the usual meeting venue for the ILUGC.

AB was  briefly introduced,  and immediately, AB  started the  talk on
THUNDER with a  torrent of information about the  harware and firmware
that make up the THUNDER  super-computer, which is in fact an assembly
of 1000  individual interconnected computers sans  screen, keyboard or
mouse.  Each mother board  has four Itanium2 processors, advanced bmc,
sensors  and each  system  is  connected to  the  other with  Quadrics
interconnect.   Hardware  errors are  handled  with  a  great deal  of
sophistication.  Each of the 1000  serial ports are connected to a hub
called calypso. With FreeIPMI, and  a collection of other tools, it is
possible to configure  even the bios of all the  1000 computers with a
single command or even address a specific machine using its IP address
from a single node.  Essentially, the network is automated, and manual
tasks are minimal  that could be taken care by a  single sys admin, to
whom to the super-computer appears as a single file system.

Though several applications work together to make Thunder possible, it
could  not  possibly  work  without FreeIPMI  -  Intelligent  Platform
Management  System,  which  is  a programmable/extensible  system  for
building intelligent platform management solutions.  FreeIPMI provides
"Remote-Console"   (out-of-band)  and  "System   Management  Software"
(in-band)  based on  Intelligent Platform  Management  Interface (IPMI
v1.5) specification.  This system includes its  own portable userspace
IPMI device drivers  and can be interfaced through  C library, a shell
with      readline       capabilities.       One      could      visit
http://savannah.nongnu.org/projects/freeipmi/, follow the links, maybe
talk with AB,  to get to building their own cluster  cloud and let the
world hear a loud clap of THUNDER!

FreeIPMI Library (libfreeipmi) the Core of FreeIPMI system consists of
LAN,  KCS,  SMIC,  PCI/SMBIOS  system interface  device  drivers,  all
packaged in  a single portable C library.  Management applications can
access the BMC at various  levels using higher level IPMI command APIs
or raw read/write interface to the driver.

fish,  the  FreeIPMI SHell  provides  a  Shell, Extension/Plug-in  and
scripting  interface which  allows  one to  fish  in troubled  waters,
enabling  access through  a set  of IPMI  commands.  AB  explained how
System Administrators can quickly add features or customize the system
using  the  Extension  interface  in Scheme  language.   For  example,
Pushing System Event Log data to a MySQL server, Triggering alarm upon
Platform  Chassis Intrusion,  Generating email  for  critical platform
events like processor temperature above threshold limit or fan failure
or memory errors.  In fact,  many of the functionalities of this shell
are themselves implemented as Fish extensions.

Fish  also provides  scripting interface  (#!/usr/sbin/fish)  to write
useful   command-line   utilities.   "sensors",   "sel",   "bmc-info",
"bmc-config" are actually Fish scripts.

THUNDER  cost about  US  $25 Million,  but  is nowhere  near the  $350
Million that  appears to have  gone into producing the  Super Computer
that is  approximately twice as  fast as THUNDER.  AB  revealed future
plans to vie for the top rank.

Shivshanker   Chander,  Bharathi   and  few   others   raised  several
interesting questions  on the design  and technology behind  the Super
Computer, and I hope they can give better narration or analysis of its
technical details. About ~30 of  the active ILUGC members attended the

The talk  then moved on  to Gnu/Hurd.  AB  gave a demo session  of GNU
Hurd, and  soon we saw on  the screen the Debian  GNU/Hurd 0.3 booting
sequence and, to my surprise, the command prompt was waiting, ready to
run bash  commands!  Was not login  necessary before we  could run all
the commands?  Not with Hurd.   Global userspace was accessible to all
and the design  objectives probably have their origins  in the reasons
behind the GNU Project itself.  Free software maximises free access to
computing  resources, and naturally,  we could  expect free  access to
files and commands which are freely available in the global userspace.
AB  explained briefly about  the Hurd  kernel architecture,  Mach, the
concept of translators and took us to the commands showtrans, settrans
etc.  We were taken through the code for the /dev/null translator, and
AB explained how several translators could sit on one top of the other
and make writing of code easier.  But all that could fully be possible
only after  several Hurd components  were in place, and  requested the
programmers present to contribute time  and effort to Hurd, which aims
at a kernel  that is fully scalable and  extensible with no syslimits.
AB steered clear from micro  vs monolithic kernels and focused on what
remains to be done to make Hurd more mature and usable.

AB spoke on the Hymn issue that made international news.  We can never
take  any of  our  computing  rights for  granted,  and defending  the
freedom  and rights  of free  software uses  in the  community,  is an
unending task, and the sacrifice made  by AB to support the world wide
community of free  software users cannot be fanthomed  easily.  I wish
that the recent efforts of  AB, for his active contribution to several
important projects released under the GPL, including THUNDER, Hymn and
Hurd  are recognised,  and particulary,  I wish,  many can  see  AB as
highly deserving the FSF Award for advocating use of free software.

AB  also said  that  free  software developers  earn  more than  their
proprietary  counterparts, mainly  because users  and  developers have
been able to directly  interact, which leaves the meddlesome middleman
out  of the  picture,  who is  forced  to provide  a  real service  to
survive.  AB  requested users  to give credit  to developers  who make
contributions,  and also take  up responsibility  for writing  code in
suitable free software projects.

On our way back, we got a  little personal and asked AB if he has tied
the knot, for which he replied that  he was yet to fall in love! There
was a serious complaint from AB  and CB that there were [no]t e[no]ugh
young women in the free  software community!! Probably there should be
user  groups led  by women,  which I  think is  a good  idea, because,
generally mothers spend more useful time with children, and if many of
our young  ladies could could get  together to chat  on free software,
this may help them to become productive users of computers, and may be
this is also a good way to  pass on the culture to the next generation
more  easily.  AB appeared  to be  happy with  his present  status and
added with a wide grin:

"I am free, free as in Freedom" ;)

-Ramanraj :)

Other related posts: